Impression transfert thermique ou thermique direct | Tout savoir sur ces 2 modes d’impression pour bien choisir le vôtre

imprimantes industrielles thermiques pour étiquettes codes barres TSC

Pour le grand public, il existe deux technologies permettant de faire fonctionner les imprimantes :  le laser ou le jet d’encre. Néanmoins, quand on aborde le monde de l’étiquetage, on découvre que pour répondre aux contraintes de l’industrie les imprimantes professionnelles fonctionnent avec deux autres technologies :

  • impression par transfert thermique,
  • impression thermique directe.

Aucune de ces 2 méthodes d’impression n’est supérieure à l’autre en tous points… sans quoi l’une d’elle aurait été abandonnée. En réalité, tout dépend de vos besoins : durabilité de l’étiquette, type de support d’impression, niveau de résolution…

Pour assurer la traçabilité des produits par marquage de données variables comme les codes-barres, numéros de lots ou de séries, les imprimantes transfert thermique sont les plus utilisées dans le monde.

Une imprimante transfert thermique tout comme une imprimante thermique directe est équipée d’une tête d’impression dotée de milliers de points chauffants. C’est en activant certains de ces points qu’il est possible d’imprimer des informations sur un support qui va réagir à cette chaleur.

Dans le cas de l’impression transfert thermique, la tête d’impression thermique chauffe un ruban dont l’encre se trouve alors transférée sur le support (étiquette, emballage..). En thermique direct, c’est le support, une étiquette thermo-réactive, qui réagit directement. Nul besoin d’utiliser un ruban.

Pour vous aider à choisir l’imprimante thermique dont vous avez besoin, nous allons examiner les forces et faiblesses de ces technologies d’impression.

À la fin de cet article, vous serez en mesure de choisir l’imprimante qui vous convient : thermique direct ou impression transfert thermique.

Impression transfert thermique ou thermique direct : une base technologique commune

tête thermique d'impression d'une imprimante transfert thermique
Une tête d'impression thermique 203 dpi neuve.
Encadrée en rouge, la zone contenant les points chauffants de la tête thermique d'impression. Que ce soit en impression transfert thermique ou en thermique direct, cet élément est la pièce maitresse de l'impression thermique.

Avec l’un ou l’autre de ces procédés, il est possible d’imprimer des codes-barres, numéros de lots, textes ou images via des imprimantes thermiques.
Que ce soit par transfert thermique ou en thermique directe, le principe de fonctionnement est le même : la chaleur va noircir certaines zones du support afin de faire apparaître le contenu de l’étiquette.
La pièce maîtresse de l’imprimante thermique est sa tête d’impression thermique. En effet, c’est elle qui va produire la chaleur.
La tête d’impression est constituée de milliers de points chauffants. En chauffant uniquement certains de ces points, il est alors possible d’obtenir les caractères désirés sur le support.
La résolution de votre imprimante par transfert thermique dépend donc du nombre de points chauffants. Plus ce nombre est important et meilleure sera la résolution.

En règle générale, il existe 3 types de résolution : 203 dpi, 300 dpi ou 600 dpi (dpi signifie : dot per inch c’est-à-dire point par pouce).

Différence entre imprimante transfert thermique et imprimante thermique directe

La grande différence entre ces 2 types d’imprimantes se situe au niveau de ce que la tête thermique chauffe.
Dans le cas du thermique direct, la tête d’impression chauffe directement une étiquette thermo réactive.
Dans le cas d’une imprimante transfert thermique, la tête d’impression vient chauffer un ruban qui contient de l’encre sèche. C’est l’encre de ce ruban qui, chauffée par certains points de la tête d’impression, va se retrouver sur l’étiquette.
Généralement, les modèles standards permettent d’opter pour l’une ou l’autre des méthodes d’impression. Ainsi, si l’imprimante ne détecte pas la présence de ruban, elle n’active pas l’impression transfert thermique.

L'impression transfert thermique

intérieur d'une imprimante transfert thermique
Mécanisme d'impression transfert thermique
intérieur d'une imprimante code barres
ruban et étiquettes d'une imprimante par transfert thermique
Le côté mat du ruban est en contact avec l'étiquette

On parle de TTP (Thermal Transfer Printing) pour Impression transfert thermique ou par contact thermique. Le procédé est le suivant : la chaleur produite par certains points de la tête d’impression liquéfie l’encre du ruban ; l’encre se dépose alors sur le support à marquer et se solidifie quasi instantanément.
Cette technologie est pour l’essentiel réservée à l’impression des étiquettes. Dans la mesure où la traçabilité repose sur les informations contenues dans ces étiquettes (Codes-barres, QR code, Datamatrix…), il est indispensable de recourir à un procédé permettant une qualité d’impression et de durabilité optimale. Par ailleurs, les supports peuvent être très variés : tissu, plastique, emballages souples…

Impression transfert thermique intermittente ou continue

Si le marquage assuré par une imprimante transfert thermique n’est possible que lorsque le produit est à l’arrêt sur la ligne de production alors on dit que c’est une impression intermittente. Il faut une parfaite communication entre la ligne de conditionnement et l’imprimante transfert thermique. 
Quand le marquage se fait dans le mouvement, il s’agit d’une impression en continu. Bien entendu la vitesse d’étiquetage est plus importante avec une impression en continue.

Les rubans pour l'impression transfert thermique

Il existe une importante variété de ruban à choisir en fonction du type de support à imprimer.  
Des couleurs permettent également de personnaliser votre étiquetage.
Ce ruban est en polypropylène et recouvert de cire et/ou de résine.
Les imprimantes à transfert thermique sont généralement plus encombrantes puisqu’elles doivent être équipées de ré enrouleur pour récupérer le ruban usagé.
Sur ces 2 images d’un même rouleau de ruban on observe aisément un côté “brillant” (résiné) et un côté mat. Le côté résiné est en contact avec la tête d’impression thermique.

ruban pour imprimante transfert thermique
Côté mat d'un ruban utilisé pour une impression transfert thermique
ruban encreur imprimante thermique
Côté brillant du ruban en contact avec la tête d'impression thermique

L'impression thermique direct

ticket de caisse illisible
Un ticket de caisse devenu illisible car exposé à une source de chaleur

Pour utiliser une imprimante thermique directe, vous devez faire l’acquisition d’étiquettes thermo-réactives. 

Ce papier est constitué d’une couche thermosensible qui passe au noir quand elle est exposée à la chaleur.

C’est d’ailleurs l’un des points faibles de cette technologie par rapport l’impression transfert thermique. En effet, ce type d’étiquette est altéré par n’importe quelle source de chaleur et pas seulement celle produite par la tête thermique rendant le contenu de l’étiquette illisible.

Impression transfert thermique ou thermique direct : faire le bon choix

Chacune de ces méthodes d’impression présente des avantages et des inconvénients.
Pour choisir la technologie qui vous convient, il est essentiel de commencer par identifier vos besoins.

Le coût d'impression : impression transfert thermique vs thermique direct

Impression transfert thermique ou impression thermique direct : quelle est la technologie la plus intéressante financièrement ?
Pour une impression thermique directe, il n’y a que les étiquettes thermo-réactives à acheter. 
Aucun autre consommable n’est à prévoir.
Par ailleurs, vous n’avez aucun arrêt de la ligne de production pour effectuer le changement du rouleau de ruban encreur.

Le thermique direct est plus intéressant sur ce point que l’impression transfert thermique.

L'impression transfert thermique préserve la vie de la tête thermique

tête d'impression thermique endommagée

Avec l’impression thermique directe, la tête d’impression est directement en contact avec l’étiquette. Si vous utilisez des étiquettes particulières (abrasives…), la tête d’impression risque de s’endommager plus rapidement qu’avec une impression par transfert thermique.

Recourir à l’impression transfert thermique permet de préserver la tête d’impression thermique.
Pour autant et quel que soit la technologie utilisée, son changement s’impose tôt ou tard…

Un entretien régulier et adéquat de la tête d’impression prolongera néanmoins la durée de vie des têtes d’impression de vos imprimantes. Nettoyez délicatement et régulièrement la tête thermique avec de l’alcool isopropylique.

Durabilité des étiquettes : optez pour l'impression transfert thermique

Comme nous l’avons vu, l’impression thermique directe implique l’utilisation d’étiquettes thermo-réactives qui restent sensibles à la chaleur et aux UV tout au long de leur vie. Exposées à la lumière ou à la chaleur, ces étiquettes deviennent rapidement illisibles.
N’utilisez jamais l’impression thermique directe si vous souhaitez assurer la traçabilité de vos produits sur le long terme : utilisez l’impression transfert thermique

Empreinte environnementale de l'impression transfert thermique et du thermique direct

Sur le terrain de l’écologie, le thermique direct est plus viable car il produit moins de déchets que l’impression transfert thermique.
En effet, avec l’impression transfert thermique, en plus des étiquettes et de leur glassine, il faut utiliser des rubans dont une infime partie de l’encre est d’ailleurs utilisée. Or, c’est un déchet difficilement recyclable.
Concernant la glassine ou dorsale des étiquettes, il faut néanmoins saluer l’arrivée des étiquettes linerless promises à un bel avenir.
 En effet, de la même manière que certains timbres poste, la colle est intégrée à l’étiquette.

Utilisation de rubans : le choix de la couleur

rubans de couleur pour imprimante transfert thermique

Dans tous les cas, il s’agit d’un étiquetage monochrome sauf à utiliser des imprimantes transfert thermique fonctionnant avec 2 rouleaux de couleurs différentes.
Avec les imprimantes thermiques direct, votre étiquette sera nécessairement en noir.
En revanche, avec les imprimantes transfert thermique vous avez la possibilité de vous procurer un ruban de la couleur de votre choix (rouge, vert, doré…).

Impression transfert thermique : le choix du support d’impression

étiquette d'une serviette imprimée avec des codes barres
étiquette en tissu imprimée avec imprimante transfert thermique
code barres sachet salade

C’est certainement l’un des critères les plus importants à prendre en considération. L’impression transfert thermique vous permet, à condition de choisir le ruban approprié, d’imprimer vos informations sur des supports très variés : en tissu, plastique souple ou rigide…
Arcocéan, société spécialisée dans l’impression d’étiquettes, peut vous conseiller et vous fournir le ruban adapté à votre support d’impression.

Pour peu que vous choisissiez le bon ruban, vous pourrez imprimer votre étiquette sur des supports incroyablement variés.
Avec le thermique direct vous serez beaucoup plus limité.

Impression transfert thermique : le meilleur choix sous conditions

L’impression transfert thermique présente incontestablement de grandes qualités : durabilité des étiquettes, choix de la couleur, préservation de la tête d’impression thermique…
Pour autant, si vous n’avez besoin d’aucun des avantages que peut offrir l’impression transfert thermique, optez pour le thermique direct. Moins cher, plus simple à utiliser et nécessitant moins de maintenance (aucun changement de ruban notamment), cette technologie est faite pour vous.
La Rochelle Innovation propose des imprimantes thermiques qui peuvent utiliser l’une ou l’autre des ces technologies. En effet, lorsque l’imprimante ne détecte pas la présence de ruban elle passe en thermique direct automatiquement.

Tableau de synthèse

Impression transfert thermique

Impression thermique direct

Avantages

Durable dans le temps
Résolution élevée
Impression sur différents types de supports (tissus…)
Autre couleur que le noir
Vitesse d’impression

Économique
Simple
Plus écologique
Imprimantes moins encombrantes

Contraintes

Ruban à changer
Peu écologique
Plus cher

Très faible durabilité
Usure de la tête d’impression thermique

Applications

Tous les domaines

vente au détail, formulaires, reçus, tickets..

Alternative à la tête d'impression thermique : le laser

Quel que soit le mode d’impression choisi, c’est la tête d’impression thermique de l’imprimante qui intervient. Particulièrement  sollicitée, elle a tendance à perdre en qualité avec le temps rendant la lecture des codes-barres parfois difficile.

Outre son coût de remplacement, le changement de la tête d’impression de l’imprimante impose l’arrêt de la ligne de production.

La Rochelle Innovation utilise un procédé novateur pour le marquage de l’étiquette : le laser. La tête d’impression est remplacée par un faisceau laser qui noircit l’étiquette aux endroits voulus. Du thermique direct en somme…

Les avantages de notre procédé : 

  • incroyable longévité du laser CO2,
  • aucune perte de qualité dans le temps,
  • aucune maintenance,
  • une résolution bien supérieure à ce qu’il est possible d’atteindre même avec une impression transfert thermique

Impression transfert thermique ou thermique direct : La Rochelle Innovation a la solution

Avec 20 ans d’expérience dans le domaine de l’étiquetage industriel, LRI a certainement la solution qui vous convient.

Si vous souhaitez imprimer jusqu’à 300/400 étiquettes par jour, nous vous recommandons nos étiqueteuses thermiques de bureau. De petites tailles, elles sont généralement thermique direct. Parfaites pour imprimer des bracelets d’identification par exemple.
Au-delà de ce volume d’étiquetage, tournez-vous vers notre gamme d’étiqueteuses thermiques industrielles. Plus encombrantes, ces dernières sont à impression transfert thermique mais peuvent également fonctionner en thermique direct.

Concernant vos besoins en matière d’étiquetage industriel, LRI propose des solutions Impression et Pose (Print & Apply) qui s’intègrent parfaitement sur vos lignes de production. Nos blocs impressions utilisent la technologie impression transfert thermique.

Quelques imprimantes en vente sur notre site

Imprimante de bureau impression transfert thermique TSC TX 200
Imprimante TSC TTP 286 MT
Imprimante industrielle impression transfert thermique TSC TTP-286MT
imprimante transfert thermique TSC TTP 225
Imprimante de bureau impression transfert thermique TSC TTP 225
imprimante thermique direct TSC TDP 247
Imprimante de bureau thermique direct TSC TDP 247